Faz agora 40 anos que eu estava a ler o The New York Times quando encontrei um anúncio classificado a oferecer uma posição na Companhia Coca-Cola. Impulsionado pela possibilidade de integrar um negócio global, decidi concorrer.

Após algum tempo, depois de viajar para Atlanta para uma entrevista, aceitei o trabalho como estagiário na área de gestão. Foi o início de uma incrível jornada de 40 anos dentro da Companhia Coca-Cola, que eu amei desde o primeiro dia até hoje.

O meu percurso na Companhia está agora a chegar ao fim, uma vez que anunciei os planos de me aposentar como presidente do Conselho de Diretores na reunião anual que será realizada em abril de 2019. Levarei comigo muitas amizades, boas lembranças e lições de vida que tenho aprendido ao longo do caminho.

Talvez a lição mais valiosa seja que o sucesso do negócio nunca é garantido. Mesmo um negócio como o nosso, com 132 anos de história, é importante que continue a reinventar-se para se manter, ser sustentável e lucrativo. E considero um privilégio ter feito parte dessa contínua inovação durante a minha carreira na Companhia, que me levou a quatro continentes.

Quando comecei a trabalhar em 1978 na Companhia Coca-Cola, o negócio estava encaminhado, embora não estivesse a ser próspero. O nosso portefólio incluía Sprite, Minute Maid, Fanta, Tab e muitas outras marcas, contudo, estávamos apenas focados na marca Coca-Cola. A Coca-Cola Light não tinha ainda sido criada e alguns analistas questionavam se os nossos melhores dias não teriam já passado.

Na década de 1980, no entanto, o negócio começou a crescer, e isso aconteceu graças a uma liderança forte e a assumir riscos de uma maneira muito ponderada e precisa. Por exemplo, o lançamento da Coca-Cola Light em 1982 nos Estados Unidos foi um grande sucesso. Embora se possa pensar que foi uma decisão fácil, não foi de todo. As bebidas sem calorias estavam a tornar-se generalizadas, mas havia resistência interna ao lançamento, temendo que a marca Coca-Cola fosse diluída através de novas variedades.

O rápido crescimento da Coca-Cola Light ajudou a aumentar muito as receitas e o mesmo aconteceu após o fracasso do lançamento da New Coke em 1985, que revitalizou o amor do público pela fórmula clássica da Coca-Cola.

Mais uma vez, anos depois, outras gerações de analistas começavam a lançar dúvidas sobre a nossa capacidade de crescimento.

Quando me tornei CEO em 2008, o nosso portefólio de produtos era maior, mais diversificado e conectado, menos do que nunca, às bebidas refrescantes. Mesmo assim, havia muito trabalho pela frente para fazer o negócio evoluir e impulsionar o crescimento. Uma situação que tinha semelhanças com a que estávamos quando entrei na Companhia no final dos anos 70.

Precisávamos de voltar a focar no nosso modelo de negócio principal ao construir grandes marcas, aumentar o valor para os nossos clientes e liderar um forte sistema de engarrafamento através de franquias.

Também tivemos que repensar alguns dos princípios básicos do nosso negócio. Historicamente, o modelo foi bem simples. A Companhia fabricava e vendia o concentrado das bebidas para os seus parceiros de engarrafamento, que finalizavam o produto, empacotavam e distribuíam. Isso gerou o poderoso incentivo para querer aumentar o volume total do produto, porque aumentou as vendas de concentrado.

Este modelo funcionou bem por muitos anos, para parar de fazer isso depois. Cada vez mais consumidores começaram a transmitir que desejam embalagens mais pequenas. Nós também aprendemos que eles estavam dispostos a pagar mais pelas nossas bebidas se nós lhe oferecêssemos as embalagens certas nos pontos de venda adequados.

Precisávamos de nos concentrar em gerar receita de vendas, mesmo que isso significasse menos volume total. Isso exigiu uma abordagem feita sob medida. Nos mercados desenvolvidos, concentrámo-nos mais na combinação de preços e embalagens. Nos mercados emergentes e em desenvolvimento, construímos um modelo que continuou a dar importância ao aumento do volume.

É difícil exagerar a escala e a complexidade dessa mudança, que às vezes envolvia a revisão de contratos que estavam em vigor há décadas.

Este salto crítico, no entanto, não foi o final da história. Os consumidores estavam também a procurar mais variedade nas suas opções de bebidas. Por isso, aumentámos os investimentos para diversificar o nosso portefólio. O número de produtos comercializados pela Companhia Coca-Cola aumentou de aproximadamente 2.800 em 2007 para mais de 4.100 hoje.

Em todos os momentos, direcionamos os nossos negócios da maneira certa, não da maneira fácil. Sabemos que a nossa empresa prospera quando as comunidades que servimos também o fazem. E desde que temos uma presença em todos os países do mundo, exceto dois, temos um quadro verdadeiramente global para a ação.

Nas minhas viagens ao redor do mundo, tenho visto em primeira mão a importância de dar apoio económico às mulheres. As mulheres são fundamentais na criação de pequenas empresas. Esta lógica levou-nos a lançar a iniciativa 5by20 para ajudar a atribuir mais capacidades económicas a cinco milhões de mulheres empreendedoras em todo o mundo até 2020. E estamos no caminho certo para atingir este objetivo.

Estamos também comprometidos em devolver à natureza, através de vários projetos, 100% da água contida nas nossas bebidas até 2020. Alcançámos essa meta de 2015, cinco anos antes do previsto, e estamos a trabalhar para fazer ainda mais à medida que crescemos como Companhia.

Eu também estava ciente de que tínhamos que ter a certeza de que tínhamos o líder e a equipa certa para seguir o caminho do crescimento. No dia em que me tornei CEO, comecei a pensar em quem seria o meu substituto. E trabalhei em estreita colaboração com o conselho de administração para garantir que mantivéssemos os nossos canais de liderança vivos em todo o mundo.   

Senti-me imensamente orgulhoso quando tivemos uma das sucessões mais tranquilas da nossa história em maio de 2017, quando James Quincey ocupou o cargo de CEO.

Agora, estou muito orgulhoso de ceder o papel de Presidente do Conselho de Administração para James na próxima primavera. Ele conhece o nosso negócio por dentro e por fora, e fez um excelente trabalho desde que se tornou CEO no ano passado. Sem dúvida, as suas ideias e instintos continuarão a mudar a Companhia de uma maneira importante.

Ao longo dos anos, aprendi que a evolução e o fortalecimento de um negócio como o nosso nunca é tarefa de uma só pessoa. Ao invés, trata-se de construir sobre o nosso passado e preparar os líderes do futuro. O sucesso nunca é garantido. Deve ser conquistado, dia a dia e ano a ano, aproveitando as oportunidades para melhorar.

Quando olho para trás, para o que alcançámos e olhamos para o que está ainda por vir, permaneço construtivamente insatisfeito, assim como fui quando respondi àquele importante anúncio da imprensa em 1978. Depois de 40 grandes anos na Companhia, estou honrado por me ter esforçado num negócio com um passado brilhante e um futuro ainda mais brilhante. Na verdade, tenho a certeza de que os melhores anos estão ainda por vir.

Para concluir, gostaria de agradecer a todos os nossos parceiros e engarrafadores pelo seu trabalho e compromisso, e aos membros do conselho de administração pela sua inestimável orientação, confiança e amizade durante a última década. Por fim, desejo a James e a todos os meus colegas da Coca-Cola toda a alegria e sucesso enquanto continuam a atualizar o mundo, unindo pessoas e trabalhando com os nossos parceiros para criar mais valor para o consumidor, o cliente e as comunidades.

Este artigo é uma adaptação do publicado em Coca-Cola Journey Global.